最近幾個月以來,比特幣價格一再創下歷史新高點。比特幣以往只是屬於電腦技術圈裡的小眾話題,但是,最近你可能開始留意到,在日常的談話當中,偶爾會出現比特幣這個有點讓人摸不著頭緒的東西。

上星期三,比特幣價格第一次衝破一萬美元的門檻。我們來回顧一下過去幾個時間點的價格,或許就更能體會到這個數位貨幣的驚人能量。

比特幣在2009年年初開始發行,至今還不到9年。2013年以前,比特幣價格大部分的時間都在100美元左右。2013年年底到2014年年初,價格曾短暫突破1000元,之後維持在1000元美以下。2017年年初,價格再次突破1000美元關卡,然後便持續上漲,直到上星期的一萬美元大關。從今年年初到現在,比特幣價格向上翻了將近10倍,確實振奮人心。

日本是其中一個對比特幣抱持開放態度的國家,今年4月通過法令,比特幣正式成為日本國內合法的支付貨幣。

另一方面,全球最大的衍生金融商品交易中心,也就是芝加哥商品交易所,早就已經計畫推出比特幣期貨;這項決策將帶動更多跟比特幣相關的衍生金融商品進入市場,例如選擇權與ETF等等。這表示,有了這些投資商品作為途徑,主流金融市場的資金將能夠更方便地大量流入虛擬貨幣市場,可能會進一步帶動虛擬貨幣的發展。

就在上星期,比特幣價格突破一萬美元當天,國際財經媒體彭博報導,南韓的新韓銀行正在與另一家公司合作,測試比特幣保險庫和電子錢包平台,這家銀行很可能會在明年年中就推出相關服務。

以上這些跡象,似乎顯示比特幣漸漸被政府和傳統金融產業所接受,正在往主流的方向邁進一步。但是,實際上金融界對比特幣的負面評論也從來不曾間斷。

比特幣價格在上星期達到一萬一千美元之後,就在隔天24小時之內下跌百分之二十,來到9000元。雖然後來很快又恢復到一萬元以上,但比特幣價格的激烈波動,確實是遭受反對者極力攻擊的痛點。

跨國銀行「高盛集團」的CEO表示,一個可能在24小時之內蒸發掉20%價值的東西,是無法當成貨幣使用的;他說,那樣的東西只可能作為詐騙的工具。

這類論調一點都不陌生。早在兩個多月前,另一家跨國銀行集團「摩根大通」的CEO也高調發言,預測比特幣泡沬很快便會破滅,甚至還說這個貨幣只適合被毒販、殺人兇手,或住在北韓之類的人所使用。

我們都知道,波動這麼激烈的貨幣,很難成為普及的價值儲存工具或交易的媒介。但是,高波動性也許只是一種過度時期的現象,並不是這類新科技的必然本質。

而且,如果我們只是把討論的焦點集中在比特幣,那是過於狹獈的,因為比特幣背後的新技術,才是重點。

同樣也在上個星期,彭博刊登了一篇評論,文章的引言就說了:「比特幣是個糟糕,而且瘋狂的投資,但是,它背後的技術,的確是個突破。」

這背後的技術,說的就是「區塊鏈」。比特幣是第一個採用區塊鏈技術發行的虛擬貨幣,在享有歷史地位的同時,也是目前市值最高的虛擬貨幣,因此價格走勢才會受到這麼大的關注。直到今年11月為止,網路上活躍交易的虛擬貨幣已經超過1300種,而且數目還在持續增加中。

比特幣和其他同類虛擬貨幣的核心,就是區塊鏈,以及數位加密技術。所以,這類貨幣實際上有一個更貼切的名稱,那就是「加密貨幣」。

至於區塊鏈,這的確實不是一個容易讓人搞懂的新技術。簡單來說,這是一種分散式的資料儲存方式,同時具備了不可篡改、公開、透明、可追蹤等等的特徵。這些特徵讓任何人都不需要透過銀行或信用卡公司這類機構的中介,就可以在網路上自由傳輸金錢。

從這樣的角度來看,區塊鏈是一個相當具有突破性的新技術,甚至可能顛覆一些現有的產業,而金融界可說是首當其衝。因此,許多對比特幣的攻擊言論都來自於傳統的金融圈子,大概也就不足為奇了。

可是,區塊鏈的應用其實並不限於金融領域。因為區塊鏈非常適合用來儲存那些需要保密,同時又要避免被握有權限的人惡意篡改的資料,例如醫院病歷、國民身分證及教育證書等等。

另一方面,時間前後的順序排列,也是區塊鏈資料庫的特性,國外已經出現一些實驗性的公司,嘗試使用區塊鏈進行著作權管理、專利登記、婚姻登記等等的服務。也就是說,只要你在區塊鏈上留下記錄,證明你創作了某一件作品,那麼,在這個時間點以後的任何人,都再也無法聲稱自己是那件作品的原創者,因為一來資料無法篡改,二來時間次序不能逆轉。而且這個過程不需要透過法律機構的擔保。

當然,這裡提到的只是一小部分的應用。區塊鏈可能帶給社會的改變,還有待我們去想像與開拓。甚至有人認為,區塊鏈技術在今天所展現的力量,就相當於1990年代的互聯網科技對人類社會的衝擊。

總之,無論是比特幣,或比特幣的價格走勢,都可能只是一時的產品,或一時的市場反應,背後的顛覆性創新技術,才是更根本的東西。

下一次在網路上搜尋相關的資料時,嘗試別用比特幣作為關鍵字,而改用區塊鏈,你或許會讀到一些更有趣的東西,甚至可能拓展你對未來的想像。

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